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上瘾了?苹果将定制更多Mac/iPhone芯片

2017-09-30 10:27:07
水木之向
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苹果自己开发芯片很开心,就是曾经靠苹果吃饭的厂商有点难过。


  业内人士称,苹果目前正大力开发专有芯片,以在人工智能领域创造更多竞争优势,减少对高通、英特尔等重要供应少的依赖。

  苹果为旗下的 iPhone 和 iPad 设计了核心处理器,所以他们在芯片设计行业有着很高的知名度。另外苹果也开发指纹芯片,开发 AirPods 蓝牙耳机使用的芯片,支持它和其他苹果硬件设备无缝匹配。

  而在最新的 iPhone X 上,苹果使用了自主开发的支持面部识别的 AI 芯片,由此拉开了AI领域新一代应用之战的大幕。

  另外,最近苹果公司已经同意 Bain Capital 牵头财团收购东芝旗下存储芯片子公司的条款,为这笔 2 万亿日元(180 亿美元)的交易铺平了道路。此举也证明了苹果的野心。

  根据市场研究公司 IC Insights 发布的数据,到 2016 年底,苹果公司的芯片设计营收排在全球第四,前三位分别是高通、博通和台湾的联发科技。

  芯片是笔记本、智能手机和联网设备等电子设备中的重要部件,设备的计算功能需要它的支持。斯坦福·伯恩斯坦公司的分析师 Mark Li 表示,“苹果自主芯片就可以更好地突出自己的与众不同。而且在人工智能时代,太过依赖其他芯片供应商其资深的发展也会受到阻碍。”

  市场调研公司 IDC 分析师 Shirley Tsai 表示,在人工智能时代打造自己的半导体开发团队,保持竞争优势,这对于一家大型科技公司来说还是非常关键的。

  Shirley Tsai 说,“不管是苹果还是谷歌,在人工智能时代你需要开发自己的算法和软件,以适应你的新应用,建立自己的生态系统,在这个系统里有不同领域的大量合作伙伴。”

  强化芯片性能

  业内人士和分析师认为苹果希望可以进一步扩大其半导体性能。他们自出苹果公司有意开发笔记本电脑适用的核心处理器,iPhone 适用的调制解调器芯片,以及一块整合了触控、指纹和显示驱动功能的芯片。

  市场研究和分析公司 Gartner 分析师 Samuel Wang 表示:“我们认为更多系统企业会自主设计芯片。这么做是为了开发和保护专利技术信息,为自己的独特需求开发更高效的芯片,降低成本,控制库存,确保所有物流运作可以秘密进行。”

  伯恩斯坦(Bernstein)的分析师 Mark Li 则认为苹果已经投资研发移动通信的基带调制解调器芯片。目前苹果的基带芯片仍由高通和英特尔供应。

  他说:“苹果自主开发调制解调器芯片也不是什么意外之事。”

  芯片行业两位高管也同意Li的观点,认为苹果会自主开发调制解调器芯片,或者至少会提升其相关能力——这也是今年早些时候跳槽到苹果的高通工程副总裁伊辛·特齐奥格鲁(Esin Terzioglu)的观点。

  不过Li认为两年内苹果应该还没有推出这类部件。调制解调器芯片的开发门槛比较高,需要满足全球不同运营商的要求。

  芯片行业某位资深高管认为,想开发这种项目,至少需要 1000 名工程师。

  MacBook 系列使用的核心处理器芯片也是苹果想要开发的一个领域。

  业内人士表示苹果不想过多依赖英特尔供应的笔记本芯片,而是想开发 ARM 架构芯片。

  芯片行业某高管表示,“笔记本变得越来越薄,可消费者却要求更好的移动性能和更长的电池续航。对于本就有功率效率优势的 ARM 架构来说,这就是一次很好的机会。”

  英特尔 X86 架构因其强大的计算性能,几十年如一日主导着 PC 和笔记本电脑市场,而 ARM 则占据了移动市场 95% 的份额。

  苹果还想设计能够集成触控、指纹和显示驱动功能于一身的芯片。

  台湾芯片产业某经理表示:“为了控制新一代显示技术以及一些相关的重要组件,苹果公司已经挖走台湾第一大显示驱动芯片设计厂商联咏科技及面板制造商友达光电公司的多名工程师,”

  Analog Devices 和 Synaptics 目前是苹果的触键传感器和显示驱动 IC 供应商。



  买买买 

  过去几年时间,苹果公司通过一系列收购来组建和强化自己的芯片开发能力,包括 3D 移动追踪芯片开发公司 PrimeSense、低功耗无线芯片公司 Passif Semiconductor、指纹芯片公司 AuthenTec 和 NAND 闪存控制器厂商 Anobit。

  另外苹果大力收购 AI 芯片出船公司:面部识别专家 RealFace、机器学习平台 Turi、增强现实公司 Flyby Media 和 Metaio,还有一些开发小组,比如 Emotient、Perceptio 和 VocalIQ,他们的技术能够强化情感、照片和语音识别技术。

  苹果还从高通、德州仪器等公司挖来大量人才,打造芯片开发小组。去年苹果招聘Imagination Technologies公司的首席运营官,随后宣布他们将开发自主图形处理芯片。

  目前苹果官网上一共有 200 多个与芯片开发相关的职位,他们还在不断地招聘。

  供应链动荡

  苹果的芯片开发野心让行业一些供应商坐立难安。

  高通深陷和苹果的专利之战,营收也因此受到很大影响。苹果认为其组装厂商无需给高通支付专利授权费。而且去年苹果还将部分基带订单“分给”了英特尔,高通营收受到的影响表露无疑。

  上一财年,高通的 235 亿美元营收中有 40% 来自苹果和三星电子。过去两个季度,高通营收和净利润同比均有下滑,今年以来高通股价下跌了 21%。

  今年 4 月 Imagination Technologies 表示苹果将不再与其合作,不再使用他们的图形处理芯片,苹果会在两年内开始设计和使用他们自己的芯片。

  Imagination 宣布消息之后,其市值下跌幅度超过60%。本月 Imagination Technologies Group Plc(以下简称“Imagination”)同意由中国背景的私募基金 Canyon Bridge Capital Partners(以下简称“Canyon Bridge”)收购。

  今年4月早些时候,在某分析师发布报告表示苹果将自主设计电源管理芯片之后,苹果供应商 Dialog Semiconductor 的股价一日之内闻声下跌14%。苹果公司从该公司挖走一批工程师之后,到现在这家公司的股价都没有恢复过来。

  而像射频供应商 Skyworks Solutions、音频和语音芯片供应商 Cirrus Logic、移动传感器厂商 InvenSense 等,他们的主要营收来源也是苹果。这些供应商的股价变化反应了苹果股价的变化。

  台积电受益

  当然不是所有苹果芯片供应商都过得不舒心。

  业内人士认为,因为现阶段苹果还不打算自己生产半导体,所以目前为苹果生产芯片的厂商可放心,他们暂时还不会失去苹果。

  而全球最大的合同芯片制造商台积电应该就是最明显的受益人,它目前是苹果最重要的芯片生产商。

  2015 年苹果就已经是台积电最大的客户,2016 年台积电 17% 的营收来自苹果,预计 2017 年这个比例会超过 20%。

  行业消息称,苹果已经让台积电参与到 2018 年 iPhone 核心处理芯片的开发和测试中。台积电星期五宣布他们会在台湾南部建立工厂生产3纳米制程芯片。

  苹果目前还未就此事置评。

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